Op 21 maart doet Philippe Gilbert een gooi naar eeuwige roem in Milaan-Sanremo. Als hij erin slaagt om zijn vijfde Monument te winnen, schaart hij zich op dezelfde hoogte als Eddy Merckx, Rik Van Looy en Roger De Vlaeminck. Wij leven samen met de taaie Ardennees toe naar zijn afspraak met de wielergeschiedenis.

Het was een van de meestbesproken wielertransfers in het tussenseizoen: Philippe Gilbert die Deceuninck - Quick-Step na drie mooie jaren achter zich liet en overstapte naar Lotto Soudal, waar hij van 2009 tot 2011 ook al grote sier maakte. Zeg nu zelf: een 37-jarige wielerveteraan die een contract voor drie seizoenen ondertekent, het is niet alledaags. Maar 'alledaags' staat dan ook haaks op Gilbert, een kampioen die net zoals goede wijn alleen maar beter lijkt te worden met de jaren. Met als gevolg dat ook zijn doelstellingen alsmaar groteskere proporties aannemen. 

Ver weg van de hectiek van het voorjaar blikte Phil met ons vooruit naar zijn achttiende profseizoen. Eentje waarin de Poggio meer dan ooit een hoofdrol zal opeisen. Daar, op de legendarische puist in Ligurië, moet het gebeuren. Op het beroemde hellende asfalt moet hij na zes uur koersen de Kwiatkowski's en Sagans van deze wereld genadeloos uit zijn achterwiel beuken, om vervolgens solo aan te komen op de glamoureuze Via Roma. Het is de natte droom van de Ardennees en met hem wellicht die van heel wielerminnend België. Al sinds zijn fenomenale triomf op de velodroom van Roubaix droomt Gilbert ervan om zijn kwintet te vervolledigen. 'The Strive for Five', om het in hippe marketingtermen te zeggen. 

Vind je het niet vervelend dat je al bijna een jaar over niets anders wordt aangesproken?
Philippe Gilbert: "Jawel, maar het is ergens ook logisch. Ik heb dit zelf in gang gezet door over die 'Strive for Five' te beginnen. Iedereen weet dat Milaan-Sanremo winnen mijn ambitie is. Maar dat was bij de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix ook zo. Veel coureurs spreken de droom uit om die koersen ooit te winnen, maar bij mij blijft het niet alleen bij woorden."

Het getuigt van lef om dat zo uitgesproken te doen. Vooral omdat Milaan-Sanremo de klassieker is die volgens velen de moeilijkste is om te winnen.
"Zeg dat maar eens tegen Eddy Merckx. Hij won 'La Primavera' zeven keer (lacht). Ach ja, natuurlijk ben ik me ervan bewust dat ik voor een heel moeilijke opgave sta. Milaan-Sanremo winnen blijft een gekke droom. Maar ik geloof dat ik die droom kan realiseren. Daarom ben ik nog zo gemotiveerd op mijn leeftijd. Ook na zeventien jaar als prof heb ik geen moeite om me op te laden."

Lees het volledige artikel in het maartnummer van cycling.be magazine, nu in de winkel of te bestellen via onze webshop! Abonneer je hier en krijg er een gratis fietscadeau bovenop!