Van Aert versus Van der Poel: het is het duel dat het voorjaar van 2021 en allicht ook de klassieke campagnes van de komende jaren zal kleuren. We laten beide supertalenten niet enkel zelf aan het woord, maar polsten ook bij hun trainers en twee trouwe ploegmaats. Om zo uit te komen bij een (h)eerlijk dubbelportret: Wout versus Mathieu, een sportieve tweestrijd op het allerhoogste niveau.

Antwerpen, 17 december 2016. In een tijd dat er nog volk naar de cross mag komen, maken Wout van Aert en Mathieu van der Poel er op het strand van Sint-Anneke een waar spektakelstuk van. Een zenuwslopend duel met wisselende kansen. Twaalf rondes lang, net zoals in een bokskamp, delen ze elkaar mentale tikken uit. Van der Poel met zijn verschroeiende versnellingen, Van Aert met zijn indrukwekkende looppassages door het zand. De strijd lijkt op punten - lees: in de sprint - beslist te worden, maar de figuurlijke knock-out komt er toch. In de allerlaatste zandstrook. Als gekken vliegen Van der Poel en Van Aert een belangrijke bocht in, de ellebogen wijd open. De snelheid ligt zo hoog dat 'MVDP' net niet uit de bocht vliegt, maar de laatste punch van de Nederlander is wel beslissend. Mathieu op één, Wout op twee. "Verstand op nul gezet", verklaart Van der Poel zijn overwinning. "We waren aan elkaar gewaagd. Wie dan als eerste in de remmen gaat, verliest de strijd."


Op het scherpst van de snee

Duels tussen Wout en Mathieu. We hadden er pagina's mee kunnen vullen, maar de confrontatie aan de boorden van de Schelde is misschien wel exemplarisch voor de strijd die het tweetal al jaren voert. Traditioneel werd er door mannen van stand om de eer gestreden met een degen, of eventueel zelfs met een pistool. Van Aert en Van der Poel hebben er een hedendaagse twist aan gegeven. Altijd op het scherpst van de snee en vaak eervol, maar minder dodelijk en met veel wederzijds respect - het verbale relletje na de voorbije Gent-Wevelgem werd al snel in de kiem gesmoord. En minstens even poëtisch.

"Wout is mijn rivaal van jongs af aan en we hebben elkaar al wel een aantal mentale tikken uitgedeeld. Zo hebben we elkaar alleen maar beter gemaakt", is Van der Poel overtuigd aan de vooravond van het nieuwe wielerseizoen. Een seizoen waarin de focus op de Belgisch-Nederlandse tweestrijd nog meer verlegd zal worden van het veld naar de weg. Als het aan ons ligt, was de epische Ronde van Vlaanderen in oktober nog maar een voorsmaakje. "Wout is altijd al een lastige tegenstander geweest die erg moeilijk te verslaan is. Als ik van één renner een kwaliteit of eigenschap zou mogen overnemen, dan zou het wel zijn karakter zijn. Wout heeft die echte vechtersmentaliteit. Die heb ik uiteraard ook wel, maar hij kan daar nog net iets verder in gaan dan ik. Het typevoorbeeld van een doorbijter."

Van Aert werd dan wel drie keer wereldkampioen in het veld, de Kempenaar beet in de Belgisch-Nederlandse tweestrijd vaker wel dan niet in het zand. "De laatste jaren zijn er in het veld misschien wat minder duels geweest, maar het was altijd wel hard tegen hard", aldus Van Aert. "Zo herinner ik me nog de cross in Zonhoven in 2016. Ik was voor het eerst wereldkampioen geworden en kwam als eerste uit de laatste bocht. In zo'n sprint van amper 100 meter win je dan negen op de tien keer. Ik dacht dat de zege binnen was, maar werd alsnog geklopt door Mathieu. Het beste bewijs dat je nooit klaar bent met hem."

Lees het volledige artikel in de eerste editie van de nieuwe Cycling, nu verkrijgbaar in de winkel. Abonneer je HIER en geniet van onze aantrekkelijke abonnementsformules!