Na twee weken Vuelta heet de dichtste belager van klassementsleider Primoz Roglic niet Miguel Angel Lopez of Nairo Quintana, maar Alejandro Valverde. Hoe blijft de 39-jarige wereldkampioen erin slagen om op topniveau te presteren? We zochten het eerder dit jaar uit in het aprilnummer van cycling.be magazine.

Alejandro Valverde is een van die zeldzame renners op wie de leeftijd geen vat lijkt te hebben. In het verleden waren er heus nog wel kleppers-op-ouderdom die grote zeges wisten te boeken, maar de consistentie die de Spaanse veteraan aan de dag legt, is uniek. In juni werd hij nog nationaal kampioen en vorig seizoen voegde hij maar liefst veertien overwinningen toe aan zijn rijke palmares, met het WK in Innsbruck als kers op de taart - niet toevallig na een loodzware finale met de Höttinger Höll, een klim die door ervaringsdeskundigen werd omschreven als 'drie opeenvolgende Muren van Hoei'. Ook in deze Vuelta toont El Imbatido zich onvermurwbaar op ultrasteile puisten.

Is het onlogisch dat Valverde op zijn bijna 39e nog steeds zo uitmuntend presteert, en dan vooral op beklimmingen met moordende stijgingspercentages? "Onlogisch is misschien sterk uitgedrukt, maar het is hoe dan ook uitzonderlijk", zegt Paul Van Den Bosch, topsportcoach en oprichter van Energy Lab. "Beklimmingen als de Muur van Hoei vergen een inspanning van een drietal minuten, waarbij je een zeer hoog wattage moet kunnen ontwikkelen in verhouding tot je lichaamsgewicht. Net zoals pure explosiviteit is dat een van de eerste kwaliteiten die in principe verloren gaat naarmate je ouder wordt. Dus ja: het is zeer sterk dat Valverde op steile hellingen tot de absolute wereldtop blijft behoren. De leeftijd op zich is minder van tel, zeker in een duursport als het wielrennen. De tijd dat je als topsporter oud bent eens je de dertig gepasseerd bent, is goed en wel voorbij. Er wordt deze dagen veel wetenschappelijker getraind dan vroeger en doordachter omgegaan met de balans tussen inspanning en ontspanning, waardoor carrières over het algemeen langer duren. Al zijn er natuurlijk niet veel renners die op zo'n hoog niveau blijven acteren wanneer ze de veertig naderen. Valverde is niet onbesproken, maar zijn talent is onmiskenbaar."

Bij de maestro zelf horen we een gelijkaardig geluid. "In het moderne wielrennen is een uitgekiende planning van de wedstrijddagen cruciaal. Vandaar dat renners nu langer meegaan, terwijl ze vroeger al op hun 33e opgebrand waren." Wat hij fysiek inboet, kan Valverde bovendien compenseren met beroepsernst en ervaring, stelt Paul Van Den Bosch: "Gezien zijn lange carrière kan hij terugvallen op een enorm brede basis, waardoor hij het zich kan permitteren om op bepaalde momenten wat meer rust in te lassen zonder dat zijn prestaties eronder lijden. En hij kent zijn lichaam door en door. Ik vermoed dat hij perfect weet wat hij moet doen om in vorm te geraken (Valverde werkt in de aanloop naar het nieuwe seizoen bijvoorbeeld steevast specifieke krachttrainingen af de fitness, red.) en ben ervan overtuigd dat hij doordacht blijft trainen op zijn sterke punten. In combinatie met een onmetelijke drive, een hardnekkige winnaarsmentaliteit en een stevige dosis koersintelligentie - Valverde bezit de ongelooflijke gave om op het moment van de waarheid te zitten waar hij moet zitten, een eigenschap van de échte toppers - kan dat verklaren waarom hij vandaag nog steeds tot de beste renners van het peloton behoort, zeker op parcoursen met het nodige klimwerk."

Dit artikel verscheen eerder al in het aprilnummer van cycling.be magazine. Abonneer je hier en krijg er een gratis fietscadeau bovenop!

Koop of abonneer je nu op cycling.be magazine

Het oktobernummer van cycling.be magazine ligt nu in de winkel en je krijgt er de Crossgids met complete veldritkalender en vooruitblik van Paul Herygers bovenop! Blikvangers zijn Mathieu van der Poel, het trio Eli Iserbyt, Laurens Sweeck en Michael Vanthourenhout, de terugkerende Jolien Verschueren, Dylan Teuns, Laurens de Plus, Hennie Kuiper, Ilan Van Wilder,... Voorts gaan we achter de schermen bij Telenet Baloise Lions, zoeken we de crosskampioenen van de toekomst, zetten we een crossfiets van Trek en gravelbike van Canyon naast elkaar, vertellen we over onze tochten in Oostenrijk en Catalonië, gaan we trends spotten op Eurobike, zoeken we waarom de ene persoon meer calorie�n verbrandt dan een andere, en veel meer!