We staan allemaal te popelen om de renners aan het werk te zien in de voorjaarskoersen. Na de gebruikelijke voorbereidingswedstrijden kunnen we al een eerste lijstje opmaken van renners die zich in de kijker reden. Met dit artikel ben je helemaal mee: wie bevestigde, wie verraste en wie waren de strafste neoprofs?

VOOR DE KLASSIEKERS

Lotto-Soudal schiet raak met kopman Tim Wellens in de Ster van Bessèges. In de derde rit laat hij nog voor de lokale ronde in Bessèges een sterke kopgroep met Greg Van Avermaet en Filippo Ganna achter zich. Onze landgenoot houdt stand en komt alleen over de meet. Hiermee zijn de eerste stappen richting eindwinst gezet. Na de vierde etappe behoudt Wellens zijn eerste stekje in het klassement. Alles komt aan op de afsluitende individuele tijdrit. We weten dat Wellens een tijdrit in de benen heeft en hij bevestigt dat door de vierde tijd neer te zetten. Zo is Wellens in zijn eerste klassementskoers van 2021 meteen succesvol. Van hem is geweten vooral in het begin en aan het einde van het seizoen in topvorm te verkeren.

In de Ronde van de Provence toont Deceuninck-Quick Step net zoals de voorbije seizoenen zijn dominantie. De cohesie binnen 'The Wolfpack' resulteert in twee overwinningen van Davide Ballerini in de eerste en tweede etappe. Die ritten draaien telkens uit op een sprint waarin de Italiaan de bovenhand neemt.

In de tweede etappe is het even schrikken wanneer Julian Alaphilippe kennismaakt met het asfalt. In de slotkilometers kan de Fransman de val van een renner van Astana niet ontwijken. Begeleid door ploegmaat Kasper Asgreen gebaart de wereldkampioen dat alles in orde is. Geen leugens, want daags nadien strijdt hij mee voor de overwinning op de flanken van de Mont Ventoux.

De Clasica de Almeria is een sprintkoers pur sang, en dat is dit jaar niet anders. Gerenommeerde namen als Sam Bennett, Caleb Ewan en Mark Cavendish staan op de erelijst en sinds 14 februari mag Giacomo Nizzolo zich daarbij rekenen. De sprintbom van het vernieuwde Team Qhubeka ASSOS schiet meteen raak in z'n eerste sprint in een eendagskoers. In 2020 kroonde Nizzolo zich zowel Europees als Italiaans kampioen. Hij reed vorig jaar ook naar een puike tweede plaats in Kuurne-Brussel-Kuurne en behaalde daarnaast nog heel wat ereplaatsen. De snelle mannen van het peloton houden dus maar beter rekening met Milanees, die ook een Pater- of Koppenberg niet schuwt.

In de klassiekers is het natuurlijk ook altijd uitkijken naar Greg Van Avermaet, Mathieu van der Poel (die al meteen zijn eerste koers won, maar daarna terug naar huis moest), Wout van AertZdeněk Stybar en Oliver Naesen.

KLIMKAMPIOENEN

De Colombianen van Team Ineos Grenadiers zijn op post in de Ronde van de Provence. In de voorlaatste etappe met aankomst op de mythische Mont Ventoux - al rijden ze niet tot boven door sneeuwval - soleert Iván Sosa naar de zege. Hiermee neemt hij voldoende seconden op zijn tegenstanders om ook de eindzege vast te stellen.

In de achtergrond vechten zijn ploegmaat Egan Bernal en wereldkampioen Julian Alaphilippe het uit voor een tweede plaats. Bernal figureert als waakhond voor Sosa en houdt Alaphilippe koest. De Tourwinnaar van 2019 prikt zelf af en toe met een versnelling en rijdt uiteindelijk in de laatste meters weg van de wereldkampioen. Sosa laat achteraf nog weten dat hij en Bernal elkaar goed aanvoelen. Iets om in de gaten te houden in de grote rondes later in het seizoen.

Trek-Segafredo heeft ook dit jaar met Giulio Ciccone een tengere klimmer in zijn rangen. In het rampjaar 2020 voor de koers hield de Italiaan zich gedeisd. Desondanks heeft hij niets van zijn kwaliteiten verloren. In de Tour de la Provence rijdt hij in de tweede en derde etappe steeds top 10. Bevestigen met een overwinning kan hij nog niet doen, maar zijn resultaten getuigen van goede vorm. In de Giro krijgt Ciccone trouwens vrij spel van zijn ploeg en mag hij vol voor het klassement gaan. In de gaten te houden dus.

Ploegmaat en landgenoot Gianluca Brambilla rijdt zich dan weer in de kijker in de Tour des Alpes-Maritimes et du Var. Op de slotdag gaat de 33-jarige Italiaan mee in de vroege vlucht. Hij is de enige die standhoudt en naast ritwinst ook meteen de eindzege pakt. Afgezien van zijn leeftijd lijkt Brambilla herboren op de fiets. We gaan hem een eerste keer op het grote toneel zien verschijnen in de Strade Bianche.

Pogacar

In de UAE Tour ligt de weg naar de eindzege voor Tadej Pogacar helemaal open. De Tourwinnaar van vorig jaar bouwt in de woestijn aan een stevige buffer en komt in de derde rit als eerste boven op de Jebel Hafeet. Hij vloert Adam Yates in een sprint met twee. De jonge Sloveen lijkt dus gewoon door te gaan op zijn elan van vorig jaar. Sindsdien weten we dat Pogacar altijd meedoet bergop wanneer hij de benen ervoor heeft - heel vaak dus. In de grote rondes is hij ook dit jaar zeker kandidaat eindwinnaar.

Ook Bauke Mollema, Aleksandr Vlasov en Michael Woods rijden zich bergop in de kijker tijdens de voorbereidingskoersen.

NEOPROFS IN DE SPOTLIGHTS

Naast de gevestigde waarden als Tim Wellens en Philippe Gilbert bij Lotto-Soudal treedt vanuit hun schaduw een jong talent op. De 22-jarige Filippo Conca schuwt in de Tour de la Provence het werk vooraan niet en is een paar keer mee in de vroege vlucht. Daarin is hij vaak de sterkste en pakt de punten bovenop de cols mee. Op dag vier mag hij een laatste keer het podium op als winnaar van het bergklassement. Een sterke prestatie die doet watertanden naar meer.

Mauri Vansevenant neemt in diezelfde Tour de la Provence de wereldkampioen mee in zijn zog, als een ware luxeknecht. Vorig jaar was hij nog goed voor een solo tot in de finale van de Flèche Wallonne, tot een ongelukkige val zijn winstkansen drastisch verminderde. Vandaag is hij zelf verrast over de stappen die hij gezet heeft. Vooral in de klimklassiekers zal Deceuninck-Quick Step zijn kaart spelen.

Andere neoprofs die zich laten opmerken, zijn Harm Vanhoucke, Jordi Meeus, Tom Pidcock en David Dekker.

Koop of abonneer je nu op cycling magazine

Hij ligt in de winkel: de nieuwe CYCLING! Ontdek het februari-/maartnummer en voel de polsslag van het wielerpeloton. Op de cover niemand minder dan Wout van Aert en Mathieu van der Poel en binnenin het ultieme dubbelportret mét eveneens een duel tussen hun Cervélo en Canyon. Verder: Het wielerjaar 2021 in 15 vragen, verkenning van Omloop Het Nieuwsblad met Bert De Backer, Lotte Kopecky, columnist Oliver Naesen, de fiets van Cavendish en veel meer!